每到世界杯周期,抽签分组敲定都是最后一道开胃菜。32强座次席位排定,各家内心对于大赛形势和比赛策略就有了大体的研判。从媒体到球迷,关于世界杯的各路猜想也就此开启,为大赛预热增添不少谈资。

德国和西班牙的E组碰撞成为小组赛最有看头的强强对决,也将让特尔施特根和布斯克茨同室操戈。

卡塔尔的这次抽签,纸面看来没有太大惊喜。21世纪前20年,欧洲足球发展明显超越其他大洲,从竞技实力发展的大方向到赛事准备的小细节,都已占据更高一筹的位置。新世纪迄今5届世界杯,独有南美洲的巴西在世纪初完成5星称霸,其后欧洲球队拿下四届连庄,德国更在2014年半决赛和决赛实现对南美双雄的双杀,已给洲际竞技实力大势定下基调。

由此,卡塔尔小组分划,占据将近半壁江山的欧洲球队让人从纸面上就感觉强弱分明,小组阶段索然无味。A组的荷兰被马特乌斯妙手抽到一个“保送”席位,落位其余各组的英格兰、法国、比利时、葡萄牙也基本都抽到上签,小组出线起码看上去不会存在太大疑问。唯一制造出悬念的E组,也是因为德国和西班牙的双强会面,让人生出谁能更胜一筹的期待。毕竟根据分区,E组中落位第二的球队,很大概率会撞上F组的比利时。小组赛大半悬念落在欧洲球队身上,无疑降低了比赛的刺激性。2018年世界杯,14支欧洲队伍参加小组赛,当中10支进入16强,4强队伍更是被欧洲包揽,可见欧洲队伍的竞技强势。

卡塔尔成为06年世界杯后第一支不参加揭幕战的东道主,实力所限,他们的命运也很难受到东道主加成的影响。

对比欧洲队伍的签位优势,东道主所在的亚洲则面临灭顶之灾的可能。卡塔尔受囿于实力因素,抽到谁都算不上好签;沙特更是世界杯诸强屠戮对象,02年被德国打出8比0的本世纪世界杯赛事最大比分分差,18年揭幕战又当了东道主俄罗斯的背景板。全部32强之中,沙特的FIFA排名最低,一轮游的命运基本敲定;同样来自中东地区的伊朗,上有英格兰这等强敌,中有美国这样98世界杯曾输过的老冤家,未定对手无论是乌克兰还是苏格兰,实力也远在其上。

倒是自首次合办世界杯之后得以在亚洲崛起的日本和韩国,本届杯赛都遭遇了最近几届最差的签运。日本所在的E组堪称本届比赛最死亡的小组,德国和西班牙两大欧洲豪强落位本组,风格和特点上都对樱花军团有极大克制。小组另一个虚位,无论最终是以硬朗著称的新西兰还是风格特点难以捉摸的哥斯达黎加获得,都不是日本队能够轻松取分的球队,“死亡之组”的名号,对于日本队来说名副其实。

韩国的情况比起日本稍好,毕竟18年世界杯上,韩国和德国、瑞典以及墨西哥同组的境遇,和眼前情形颇为相似,太极虎早有恶劣环境突围的经验。但比之18年有所不同的情境是:本组中4支球队相对实力层次较为平均,谁都没有胜人一筹的把握,小组内部的争斗会更加激烈,4支队伍在心态和准备上很难会出现德国人4年前的麻痹大意。以乌拉圭和加纳的硬度,韩国会遭遇极为困难的比赛环境,最终鹿死谁手全凭临场。谁先露出破绽失去先机,谁就要承受小组垫底的大概率事件。对于韩国来说,这将是一次极为严苛的考验。

14年世界杯上,阿根廷已经吃过分区优势的红利。8年后梅西的最后一届世界杯,阿根廷有望再续辉煌。

熟悉世界杯的球迷都明白一个道理:分组之于强队不是重点,分在哪个半区才时重中之重。世界杯不同于欧冠淘汰赛重新抽签捉对的做法,一旦小组位置划定,赛事前途和路线就已经初露眉目。一支球队能在世界杯上走多远,运气因素往往更加重要。18年世界杯中,时隔28年再度杀入4强的英格兰,一路都未曾遇到传统强队,堪称是“赛程保送”的代表队伍。再往前数,14年世界杯上,淘汰赛一路斩杀瑞士和比利时晋级的阿根廷,分区带来的极大便宜是重要因素。4年之后艰难出线的潘帕斯雄鹰落入法国所在的半区,结果出了小组赛就在淘汰赛被击倒。两届比赛的不同境遇对比,完美说明了分区的重要意义。

有趣的是,阿根廷人在上届杯赛的落寞,有机会在本届比赛得到弥补。按照本届比赛的分区形势,阿根廷和巴西这对南美双雄在前期都将面临更为轻松的比赛环境——前提是双雄能够顺利以小组第一出线,从而进入强队相对更少的上半区。对于双雄来说,这一半区除去E组第一可能被西班牙或德国拿下之外,其余对手中基本不会有欧洲主流强队出现,这对近4届世界杯被4支欧洲队伍淘汰出局的巴西来说无疑是最大利好。对梅西所在的阿根廷,形势则更加有利——如果小组赛顺利推演,阿根廷至少在半决赛之前不会遭遇强强对话,梅西有望在更宽松的环境下去创造阿根廷足球新的历史。

当然,这些猜想的前提,是基于一切遵循现实常规推演。之于已经拿到席位的29支队伍来说,竞技足球永远要靠临场发挥来说话。赛会制的比赛本就充满了各种不确定性,别忘了世界杯之所以引人入胜,就是因为它时常会颠覆人们的认知,让不可能成为现实。14年被哥斯达黎加和乌拉圭绞杀在小组赛的意大利和英格兰,就是最好的例子。

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